Kobe Bryant en dochter Gianna (13) verongelukken, basketbalwereld in diepe rouw

Geschreven door Basketbal Vlaanderen in NBA op

Kobe Bryant en dochter Gianna (13) verongelukken, basketbalwereld in diepe rouw

De NBA en bij uitbreiding de hele basketbalwereld is in diepe rouw. NBA-legende Kobe Bryant kwam gisterenavond op 41-jarige leedftijd om in een tragisch helikopterongeval. Zijn dochter Gianna (13) liet ook het leven, samen met nog 7 andere inzittenden.

Het klonk als fake news in de oren, gisterenavond omstreeks 20u30. "NBA-legende Kobe Bryant komt om in helikoptercrash". Kobe Bryant, één van de beste basketbalspelers ooit, gekenmerkt omdat hij nooit opgaf, schijnbaar onverwoestbaar was, verder bleef spelen ondanks gebroken vingers, omgeslagen enkels en tal van andere blessures. Een superheld was niet meer ...en superhelden vergaan niet, toch? 

En wat gezegd van zijn dochtertje Gianna, amper 13 jaar oud. De twee hadden een onafscheidelijke band en waren elkaars grootste fan. Hij nam Gianna overal mee naartoe, leerde haar alles wat hij haar wist te vertellen. Ze zijn samen gestorven, op weg naar de Mamba Academy in Los Angeles. Met hen nog zeven andere inzittenden, waaronder Gianna's ploeggenote en haar ouders. Het nieuws ging als een scholgolf door de NBA en de hele wereld. 

De NBA-wedstrijden van gisterenavond werden ondanks de berichtgeving niet afgelast, al zag je spelers en coaches op het veld hun tranen de vrije loop laten, in ongeloof van wat ze zojuist hadden gehoord. Er werden al tal van homages ter ere van Kobe gehouden. Zo lieten alle ploegen gisteren bij aanvang van de wedstrijd de 24-secondenklok wegtikken. 24, want dat was Kobe's rugnummer. De basketbalwereld is een icoon verloren, een held voor velen en dat merk je aan de algemene verslagenheid van iedereen die naar hem opkeek. 

We blikken hieronder in vogelvlucht terug op Kobe's carrière. 

Be Like Mike

Kobe Bryant kwam als piepjonge snaak in de NBA terecht, op amper 18-jarige leeftijd. Rechtstreeks van Lower Merion High School in Philadelphia. 'De nieuwe Michael Jordan worden, of zelfs beter', dat was zijn grote doelstelling. Kobe had een ziekelijke obsessie voor Jordan en wou dan ook in alle opzichten op hem lijken. Hij modelleerde zijn speelstijl naar die van MJ, ging op dezelfde manier lopen en spreken. Maar aanvankelijk liep het allemaal niet zo vlot voor Bryant, die in 1996 als 13e werd gekozen door de Charlotte Hornets, maar naar de Los Angeles Lakers werd verscheept, in ruil voor Servische center Vlade Divac. Dit om plaats te maken voor superster Shaquille O'Neal. Het was NBA-legend Jerry West die achter deze meesterzet zat. 

In de beginjaren moest Kobe zich aanpassen aan het NBA-spel en niveau. Hij kwam voornamelijk van de bank en in zijn rookie-seizoen lukte hij niet meer dan 8 punten per wedstrijd. Hij slaagde er wel in om de Slam Dunk Contest op zijn naam te schrijven, als jongste speler ooit. In de Playoffs werde de Lakers gewipt door de Jazz en Kobe kende een dieptepunt in zijn carrière, door in de slotfase liefst 4 air balls te werpen. 

Three-peat

Kobe verbeterde gestaag in jaar twee en drie, maar het teamsucces bleef uit. Het was pas in het seizoen 1999-2000 dat de puzzelstukjes in elkaar vielen voor de Lakers, mede door de komst van coach Phil Jackson, die eerder successen behaalde met Michael Jordan. Kobe haalde voor het eerste de kaap van de 20 punten gemiddeld, terwijl Shaq verkozen werd tot MVP en ze als team liefst 67 matchen wonnen. In de Playoffs speelden de Lakers een legendarische serie tegen de Blazers, vooraleer de Finals tegen de Pacers te winnen. Het betekende de eerste titel voor Kobe Bryant én de eerste voor O'Neal en het was het begin van een nieuwe dynastie. 

Kobe en Shaq domineerden de NBA de volgende jaren en speelden stevige duels met o.a. Tim Duncan en de Spurs, Allen Iverson en de 76ers en een heel sterk Sacramento Kings-team. Ook in 2001 en 2002 kroonden de Lakers zich tot kampioen en Kobe groeide stilaan uit tot één van de beste spelers in de NBA, zowel op aanvallend als verdedigend vlak. 

Ook nadien bleef Bryant records breken, zo scoorde hij o.a. 12 driepunters in één wedstrijd en lukte hij gemiddeld 40 punten per wedstrijd in een kalendermaand. Toch bleken het voor de Lakers de jaren van nét niet, want in 2003 waren de Spurs te sterk en in 2004 waren het verrassend de Detroit Pistons die de titel pakten. Het betekende een einde van een tijdperk, want coach Phil Jackson verlengde zijn contract niet en Shaquille O'Neal verkaste naar de Miami Heat. Kobe bleef echter bij de Lakers en tekende een nieuw contract van 7 jaar. 

81 punten

 Het jaar dat volgde was er een in mineur voor Kobe en de Lakers. Ze misten voor het eerst in meer dan tien jaar de Playoffs en Bryant werd pas geselecteerd voor het All NBA Third-Team. Coach Phil Jackson keerde terug voor het 05-06 seizoen en Bryant was vastberaden er opnieuw iets moois van te maken. Voor Kobe was het statistisch gezien zijn beste seizoen ooit, zo lukte hij gemiddeld ruim 35 punten per match. Op 22 januari 2006 schreef Bryant geschiedenis, door 81 punten te scoren in één wedstrijd, tegen de Toronto Raptors. 

Lakers back on top

Het was pas toen de Lakers in februari 2008 een trade deden voor Spanjaard Pau Gasol, dat het team van Jackson weer op kruissnelheid geraakte. Kobe werd tevens voor de eerste keer in zijn carrière verkozen tot MVP. In de Playoffs schopten ze het opnieuw tot de finale, maar daarin waren de Boston Celtics met het trio Garnett-Pierce-Allen te sterk. In de zomer kon Kobe wel voor de eerste maal in zijn carrière voor Olympisch Goud zorgen op de Spelen in Peking, door Spanje in de finale te verslaan. 

Het jaar nadien werd opnieuw de finale gehaald en werd uitgekeken naar een duel met LeBron James en de Cavaliers, maar het waren de Orlando Magic met center Dwight Howard die het tot in de finale schopten. De Lakers waren duidelijk sterker dan de Magic en Kobe mocht zo zijn vierde titel op zijn palmares schrijven. Daarnaast werd hij ook voor de eerste keer in zijn carrière verkozen tot MVP van de Finals. 

In het seizoen 2009-2010 werd Bryant topscorer aller tijden bij de Lakers en overstak hij Jerry West. Hij sukkelde wel steeds met vinger- en knieblessures, maar opgeven stond niet in zijn woordenboek. De Lakers haalden opnieuw de Playoffs als n°1 seed en we kregen een heruitgave van de finale in 2008, tussen Boston en LA, precies zoals Kobe het wou. De finale zou pas in zeven wedstrijden worden beslist, maar uiteindelijk wonnen de Lakers opnieuw en betekende het de vijfde titel voor Bryant en een nieuwe MVP van de Finals. 

De jacht op 6

Natuurlijk was Kobe's honger na zijn vijfde titel nog niet gestild, want MJ had er 6 gewonnen. De jacht op een tweede three-peat werd in 2011 beëindigd door Dirk Nowitzki en de Dallas Mavericks, die de Lakers met een droge 4-0 naar huis stuurden. Kobe onderging in dat tussenseizoen een plasma-ingreep aan de knie, die in Duitsland plaats vond. In 2012 werd Bryant topscorer aller tijden in het All Star Game en stak hij Michael Jordan voorbij. Opnieuw volgde er echter geen succes in de Playoffs, want deze keer warden de jonge Oklahoma City Thunder van Kevin Durant, Russell Westbrook en James Harden te sterk. Hij behaalde wel een tweede Olympische titel, op de Spelen van 2012 in Londen. 

Bryant en de Lakers wilden het nog één keer proberen en trokken in 2013 Steve Nash en Dwight Howard aan. Dat bleek niet meteen op een succesverhaal uit te draaien en de Lakers moesten vechten om een Playoff-spot. Kobe werd zelfs op de point guard uitgespeeld, maar moest te veel minuten draaien en viel uiteindelijk tegen de Golden State Warriors uit met een gescheurde achillespees. Typerend voor Bryant, scoorde hij eerst nog twee vrijworpen, vooraleer op eigen kracht naar de bank te stappen. 

Blessures

Na de zware achillesblessure bleef Bryant op de sukkel met o.a. de knie, de rug en beide voeten. Hij schoof wel op naar de 3e plaats op de All-Time Scoring List, een plek die gij deze week moest afgeven aan LeBron James. Na een nieuwe blessure aan de schouder (waarna hij nog even doorspeelde met de linkerhand!) zat het seizoen er opnieuw op voor Bryant. 

Kobe begon in 2015-2016 aan zijn 20e en laatste seizoen als een Los Angeles Laker. Bryant schreef in dat seizoen het pakkende gedicht 'Dear Basketball'. Hij kreeg in vrijwel elke arena een tribute video, met een staande ovatie van het publiek uit appreciatie voor zijn carrière. In zijn allerlaatste wedstrijd, tegen de Utah Jazz, zorgde Bryant nog éénmaal voor een knap staaltje, door 60 punten te scoren en zijn team naar de overwinning te leiden. Naar eigen zeggen had z'n maatje Shaquille O'Neal hem uitgedaagd om er 60 te maken.

Kobe Bryant zal voornamelijk de geschiedenisboeken ingaan als één van de grootste competitiebeesten aller tijden (de Mamba Mentality) en misschien wel de speler die het dichtst in de buurt komt van Michael Jordan. Naast zijn ongelooflijke basketbalcarrière (5 titels, 2 Finals MVP's, 1 MVP, 2x Olympisch goud, 18x All-Star, 4x All-Star MVP, 2x scorekampioen) was Bryant ook een perfecte huisvader voor zijn vrouw Vanessa Bryant en zijn vier prachtige dochters: Natalia, Gianna, Bianka en Capri Bryant. In 2018 kreeg Bryant een Oscar voor beste geanimeerde kortfilm met Dear Basketball

Eén ding is zeker, een legende als Kobe Bryant zal gemist worden, maar nooit vergeten. Mamba Out.