“Hoe meer handen die de club dragen, hoe beter je een crisis kan opvangen.”

Geschreven door Basketbal Vlaanderen in In de Kijker op

“Hoe meer handen die de club dragen, hoe beter je een crisis kan opvangen.”

Hoe pakken onze clubs, van de Euromillions League tot in de lagere reeksen, de huidige coronacrisis aan? De komende weken laten we enkele clubs aan het woord over hun gang van zaken. Vandaag, deel 3: de situatie bij Okapi Aalstar. 

U heeft ze misschien al zien passeren, de vele posts van Okapi Aalstar op Facebook. Weinig clubs die, ook in deze coronatijden, zo actief zijn op het sociale mediaplatform. “Al sinds vorig seizoen hebben we vol ingezet op social media, en vooral Facebook, omdat we merken dat dat niet alleen voor jongeren, maar ook voor veel ‘oudere’ volwassen dagelijkse kost is – en dat is toch een groot deel van ons doel/supporterspubliek”, legt Peter Venneman, CEO/general manager van Okapi Aalstar uit. “Aangezien we nu niet kunnen communiceren over wedstrijden, hebben we ervoor gekozen om op een andere manier die ‘community’ van Okapifans te blijven ondersteunen. Eerst via een dagelijkse quiz, gekoppeld aan een wedstrijd waar elke dag een paar honderd mensen aan deelnamen."

“Daarna zijn we, op voorzet van onze social mediaman Sven, begonnen met Retro Okapi TV: het heruitzenden van legendarische matchen van Okapi: de kampioenswedstrijden in tweede klasse van 1992 en 1996, de memorabele play-offmatch tegen Castors Braine van 1996 of de legendarische carnavalswedstrijd tegen Hoei van 2003. We wilden zo het gemis van het basketbal compenseren, door ook in te spelen op de nostalgische trend in deze coronatijden waarin veel media retroverhalen en wedstrijden opdiepen. Kijk naar het succes van The Last Dance met Michael Jordan op Netflix. Ook ons Retro Okapi TV-concept sloeg erg aan, want we kregen zelfs VHS-cassettes van supporters toegestuurd. En de matchen werden telkens door een vijfhonderdtal mensen bekeken." 

Een frisse wind

“Het past in een totaalconcept waarin we sinds het begin van de crisis geleidelijk opbouwen. Zo hebben we vorige week elke dag een speelster bekendgemaakt van onze nieuwe damesploeg van Osiris. En volgende week zullen we stapsgewijs communiceren over de nieuwe kern van onze herenploeg. Uiteraard is nog geen enkel team van de Euromillions League nu al compleet. Maar onze supporters zullen het hart van de ploeg kennen en zo met een gerust geweten hun abonnement kunnen kopen”, aldus Venneman. Die weldoordachte social mediastrategie is een voorbeeld van hoe Okapi sinds vorig seizoen geleid wordt. “Toen hebben we met enkele sponsors de club overgenomen, het kapitaal met een 25-tal geldschieters opengetrokken en een nieuw bestuur gecreëerd”, vertelt Venneman. “Een sportclub mag niet grotendeels afhankelijk zijn van één sponsor. Hoe meer handen de club dragen, hoe beter je een grote crisis als deze kan opvangen.”

Desondanks was voor Okapi Aalstar het stopzetten van de Euromillions League, half maart, een mokerslag op sportief en financieel vlak. “Ik wil er geen exact getal in euro’s op kleven, maar het was een serieuze financiële aderlating. “Meer dan andere clubs halen wij veel inkomsten – zo’n twintig procent van onze omzet – uit het verteer in de kantine voor, tijdens en na de wedstrijd, onze vipformules ook. Voor veel Okapisupporters is een match immers letterlijk een avondje uit. Sommigen blijven hier plakken tot twee uur ’s nachts. Dat verlies aan inkomsten hebben we wel voor een stuk kunnen compenseren door onze spelers op tijdelijke werkloosheid te zetten, maar het blijft niettemin substantieel."

Om die schokgolf op te vangen stelde Venneman met zijn bestuur al eind maart een nieuw, aangepast businessplan op. “Om de tering naar de nering te kunnen zetten, want voor komend seizoen dreigt er een inkomstenverlies. Onze sponsors dragen immers voor zo’n vijftig procent bij aan ons budget. Ik voel dat zij Okapi willen blijven steunen en ben ervan overtuigd dat de economie zal herleven, maar ik kan me voorstellen dat niet elk bedrijf of horecazaak in deze economisch moeilijke tijden nog in staat is om hetzelfde bedrag op tafel te leggen. Daarom gaan we nieuwe formules voorstellen, bijvoorbeeld een langdurig sponsorcontract met een lager bedrag voor het eerste seizoen. Jammer, maar nood breekt wet.”

Veel basketbalhonger

Ook het spelersbudget zal volgens Venneman ietwat dalen. “Al zullen we allicht kunnen ‘profiteren’ van de internationale koopjesmarkt, met dalende salariseisen. We gaan dus niet inkrimpen qua aantal buitenlanders, en ongeveer dezelfde mix met de Belgische spelers behouden.” Qua abonnementen en seats, goed voor zo’n dertig procent van het budget, maakt Venneman zich geen zorgen. “We voelen dat we goed liggen bij de supporters, dat zij vertrouwen hebben in het nieuwe clubbestuur. We hebben Okapi dan ook een nieuwe schwung gegeven. Onder meer door de ambiance in het Forum op te krikken en elke thuismatch in een thema te gieten. Tot voor vorig seizoen zaten we qua abonnees in een negatieve spiraal, maar dat hebben we kunnen omkeren, mede door de betere resultaten. Extra jammer dus dat de Euromillions League half maart werd stopgezet (Okapi stond gedeeld op de vijfde plaats, nvdr). Toch merk ik dat onze supporters veel ‘basketbalhonger’ hebben. Ik ben niet bang dat veel fans niet meer zullen komen uit angst voor het coronavirus. Uiteraard zullen er wel mensen thuisblijven, maar ik voel dat de grote meerderheid snakt naar ontspanning, naar een avondje uit. Ze willen – op een veilige manier – uit hun kot komen, gaan op die vrijetijdsbesteding niet besparen. Vermoedelijk zullen we weinig van onze 1350 abonnees verliezen.”

De vraag is echter: zal Okapi Aalstar vanaf 3 oktober, bij de nu geplande start van de Euromillions League, al die abonnees mógen ontvangen? “Zonder, of met veel minder dan tweeduizend toeschouwers is voor ons uitgesloten”, zegt Venneman resoluut. “In het Forum hebben we 2300 plaatsen, als we door de regels van de social distancing maar de helft, of zelfs maar een derde, kunnen vullen, dan hebben we, en veel andere clubs, een gigantisch probleem. Waar moet ik dan al mijn abonnees zetten? En hoe moeten we dan, met zo’n zeven à achthonderd toeschouwers, uit de kosten raken? Dat is niet realistisch. Als we geen tweeduizend man kunnen ontvangen, dan moeten we de competitiestart uitstellen tot desnoods 1 januari 2021. Dat was trouwens ook de boodschap van de Pro League bij de bekendmaking van de kalender. Moeten we in dat geval in 2021 nog enkele midweekmatchen, of twee wedstrijden op een weekend, afwerken, dan is dat maar zo. Een nieuwe lockdown van een paar weken in het najaar zullen we op die manier ook wel overleven. Zolang we maar mét publiek kunnen spelen, al dan niet met mondmaskers aan.”

Fusie met Osiris

“Ik ben echter een optimist, ga ervan uit dat we begin oktober zullen kunnen starten met de competitie. In dat geval zullen we de trainingen hervatten vanaf half augustus, zodat de spelers zich een goeie zes weken zullen kunnen voorbereiden. De jeugd zal mogelijk zelfs vroeger wedstrijden kunnen spelen, omdat daar minder toeschouwers aanwezig zijn.” Door de nieuwe, nauwe samenwerking met Damesbasketbalclub Osiris Aalst zal die jeugdopleiding komend seizoen uit twintig ploegen bestaan, met daarbovenop ook zeven seniorenteams, meer dan een verdubbeling van het aantal spelers, tot zo’n driehonderd. “We leiden deze club als een bedrijf, proberen niet alleen sportief en financieel gezond te blijven, maar ook te anticiperen, uit te kijken naar nieuwe opportuniteiten”, vertelt Venneman. “Vandaar die samenwerking met Osiris. Zo creëren we tal van synergievoordelen: qua organisatie, sponsor- en ledenwerving, secretariaat, boekhouding, evenementen, vrijwilligers... En aangezien Osiris van zaal De Burcht naar het Forum verhuist, zal in onze zaal komend seizoen elk weekend basketbal te zien zijn. Zo kunnen we het Forum maximaal benutten. Wie een abonnement van de herenploeg aanschaft, zal voor die prijs ook naar de vrouwen kunnen gaan kijken.

“We zullen ook proberen om de damesploeg van Osiris, die nu in eerste landelijke aantreedt, naar eerste nationale te loodsen, om zo twee teams op het hoogste niveau te hebben. De vrouwensport zit in de lift, daar moeten we op inspelen. Zeker in een stad waar het basketbal meer leeft dan het voetbal, als misschien wel enige centrumstad in Vlaanderen. Ik ben ervan overtuigd dat dat ook in postcoronatijden zo zal blijven en dat Okapi zal blijven bloeien en groeien”, besluit Venneman.

 

Foto: Facebook Okapi Aalstar